不过通过长时间的观测,我们同样可以精确的推断出它们的转速降低了多少、在演变过程中能量损失了多少,甚至还能够推断出它因转速太低而无法发光之前,还能够保持多长时间。而脉冲星的旋转,就像是灯塔,而发射的电波,就像灯塔的灯光。

设想一座灯塔总是亮着且在不停地有规则运动,灯塔每转一圈,由它窗口射出的灯光就射到我们的船上一次。不断旋转,在我们看来,灯塔的光就连续地一明一灭。脉冲星也是一样,当它每自转一周,我们就接收到一次它辐射的电磁波,于是就形成一断一续的脉冲。脉冲这种现象,也就叫“灯塔效应”。脉冲的周期其实就是脉冲星的自转周期。

脉冲星靠消耗自转能而弥补辐射出去的能量,因而自转会逐渐放慢。但是这种变慢非常缓慢,以致于信号周期的精确度能够超过原子钟。而从脉冲星的周期就可以推测出其年龄的大小,周期越短的脉冲星越年轻。

二、脉冲星发现者

乔斯林·贝尔·博内尔是安东尼·休伊什的研究生,正是她首次发现了脉冲星。1968年,她和休伊什联名在《自然》杂志上公布了这一发现。1973年,她们又共同得到了美国富兰克林管理研究院颁发的迈克尔逊奖章。遗憾的是,就在1974年,当诺贝尔奖第一次授予天文学家时,博内尔的导师休伊什以及同事马丁·赖尔都榜上有名,但她自己却被拒在诺贝尔的殿堂之外。