四、洪荒巨蛇:泰坦蟒

作为怪兽恐怖片的主角,巨蟒曾在系列电影《狂蟒之灾》中让观众印象深刻。亚马逊雨林中确实生活着当今世界上最重、最凶暴的蟒蛇——绿水蚺,不过其真实长度恐怕并没有传说的那么大,可靠纪录只有5—6米。而在恐龙“刚”灭绝不久的古新世,南美洲曾有一种史前蛇类远远超过这个体型。

【2012年,美国史密森频道播出了一部介绍泰坦蟒的科学纪录片,并为造势专门制作了一个长达14.6米(48英尺)的泰坦蟒模型,在华盛顿街头展示】

这种巨蛇的化石2009年才正式命名,因发现于哥伦比亚的塞雷洪煤矿而得名塞雷洪泰坦蟒。根据测算已发现的28个化石个体,研究者认为泰坦蟒的长度应在12.6米—14.9米(42—49英尺)之间,相当于一辆公交车;光脑袋就超过60厘米长,身体最粗处可达1米(水蛇腰成水桶腰了);体重则可超过1135千克(2500磅)。它们是人类已知的史上最大蛇类,也是恐龙灭绝之后最初1000万年间全球陆地上最大的动物。

研究显示,6000万年前的南美洲北部是一片比今天亚马逊平原还要炎热、潮湿的雨林沼泽,温度高出3—4摄氏度,降水量多出近一倍,空气中的氧气和二氧化碳含量也高于21世纪。在这个生机勃勃的地方,3米多长的鳄类、2米多长的肺鱼和巨大的水龟游弋其间。然而比起巨大的泰坦蟒,它们统统成了不堪一击的弱小侏儒。

化石上的诸多特征显示,泰坦蟒属于蟒科而不是巨蛇科,与今天的美洲树蚺亲缘关系较近,不过它们的生活习性可能更像绿水蚺,大半时间生活在水里。有了水的掩护,它们的庞大身躯会变得轻盈、灵巧,可以来去自如,匿影藏踪。

由于当时南美几乎没有体重超过100公斤的大型哺乳动物,因此研究者认为泰坦蟒很可能以鳄类为食。尽管鳄类身披厚甲,但就像今天绿水蚺捕食凯门鳄一样,泰坦蟒依然可以施展“死亡缠绕”,令其内脏受挤压无法呼吸,几分钟或更久之后窒息而死。